AC-47 Spooky "Puff the Magic Dragon"

Guerras y conflictos modernos desde 1945, como las guerras de Corea y Vietnam, hasta las de Afganistán o la Agresión de Rusia a Ucrania. La Guerra Fría.
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Como sucede en prácticamente todas las guerras, la Guerra de Vietnam fue el origen de muchas innovaciones técnicas y tácticas. Normalmente todas esas innovaciones se producen al presentarse amenazas, necesidades o situaciones nuevas que impulsan a desarrollar una nueva respuesta. Lo que no es tan habitual, es que la respuesta a esa necesidad haya que buscarla en tácticas y materiales del pasado…

Una de las necesidades que aparecieron desde principios de la Guerra de Vietnam en la lucha contrainsurgencia fue la necesidad del apoyo aéreo cercano, preciso y contundente, especialmente en condiciones nocturnas, de puntos fortificados, aldeas y bases, que eran frecuentemente atacados por el Vietcong casi de manera impune y en no pocas ocasiones, de manera masiva. El problema estaba, a pesar de la variedad de aparatos disponibles, en la selección del avión ideal. La rapidez de los modernos aviones a reacción impedía que dichos aparatos fueran lo suficientemente efectivos y precisos en esta tarea, especialmente en condiciones nocturnas. Había que buscar una solución y algunos empezaron a mirar a los viejos aviones de hélice.

Junto con la tradicionales opciones de un avión de hélice de apoyo cercano en ataques clásicos de bombardeo y ametrallamiento, surgió la idea de la utilización de un avión de hélice pero que disparara lateralmente mientras volaba en círculos sobre el objetivo. La idea desde luego no era nueva. Ya a mediados de los años 20, en Estados Unidos se hicieron pruebas de este tipo con éxito. Durante la Segunda Guerra Mundial, el Teniente de artillería G. C MacDonald propuso en varias ocasiones colocar diferentes combinaciones de armamento en el lateral del avión para atacar objetivos mientras el aparato realizaba una órbita circular con ángulo descendente sobre un punto fijo. Ninguna de sus propuestas fue aceptada. No sería hasta principios de los años 60 cuando sus propuestas fueron rescatadas y empezaron a tomarse en consideración, aunque no sin dificultades.


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En 1963 comenzaron las pruebas sobre la viabilidad operativa de la propuesta con aparatos T-28 y C-131 . Estas pruebas se hicieron sin armamento y se alargaron durante un año. Aunque sus resultados fueron satisfactorios el proyecto no avanzaba. El impulso definitivo lo daría en 1964 el Capitán de la Fuerza Aérea Ronald Terry, que justo acababa de volver de Vietnam del Sur.Gracias a su experiencia, el Capitán Terry consiguió que se realizaran pruebas con armamento en agosto de 1964. El armamento escogido para situar en el lateral izquierdo del avión fue la SUU-11A/A Gatling (Minigun) de 7,62mm.

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Los resultados de las pruebas fueron impresionantes. La precisión y el volumen de fuego sobre objetivos en tierra dejó atónitos a muchos incrédulos….había nacido el “Proyecto Gunship”. En septiembre se realizaron pruebas con aviones C-47 y nuevamente los resultados fueron excelentes. Normalmente, los mejores resultados se obtuvieron cuando el aparato realizaba vuelos a algo más de 900 metros de altura y a una velocidad media de 220 Km/h.

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Rápidamente, en diciembre de 1964, ante el deterioro de la situación en Vietnam, el Capitán Terry fue enviado al Sudeste Asiático para realizar las pruebas finales en combate, aunque muchos seguían dudando del proyecto y alegaban la vulnerabilidad al fuego antiaéreo del ya antiguo C-47 . Una vez llegados a Vietnam, en la base aérea de Bien Hoa, Terry su equipo montaron la configuración de armamento en dos C-47. Dos Minigun fueron montadas en las dos últimas ventanillas del lado de babor de los aparatos y una tercera en la puerta de carga. En la ventanilla izquierda de la cabina montaron el mismo sistema de puntería que tenía el A-1 Skyraider. El sistema de disparo fue situado en los mandos del piloto. En la zona de carga de los aviones se colocaron 24.000 proyectiles para alimentar a las Minigun y 45 bengalas. La tripulación de estos primeros aparatos estaba compuesta por 8 personas: piloto, copiloto, navegante, mecánico, tres artilleros que se encargarían de recargar y solucionar los problemas con las ametralladoras y el lanzamiento de bengalas y un intérprete/observador vietnamita. Los nuevos C-47 modificados recibieron la denominación de FC-47.


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La primera misión de combate se realizó el 15 de diciembre de 1964 y con la compañía de un controlador aéreo avanzado efectuaron ataques precisos sobre varios objetivos: Sampans, zonas logísticas del enemigo, senderos…etc. Pocos días después, en una misión realizada 21 de diciembre atacaron una edificación donde varios Vietcong se habían refugiado. El fuego del FC-47 destrozó la edificación y posteriormente fueron encontrados 21 cadáveres del enemigo. La primera misión nocturna se produjo la noche del 23 al 24 de diciembre. Esa noche, el FC-47 se dirigió a apoyar con su fuego a dos posiciones en la zona del Mekong que estaban sufriendo fuertes ataques del Vietcong. La primera posición estaba situada cerca de Thanh Yend. El FC-47 lanzó 17 bengalas para iluminar la zona y disparó 4500 proyectiles consiguiendo frenar en seco el ataque del Vietcong. A continuación, el FC-47 se dirigió a la otra posición asediada que estaba situada en Trung Hung. Esta vez, el aparato lanzó 25 bengalas y realizó otros 4.500 disparos, logrando detener nuevamente el asalto del Vietcong. Hasta el 26 de diciembre los FC-47 realizaron 7 vuelos de entrenamiento y 16 misiones de combate en las que se dispararon contra el enemigo casi 180.000 proyectiles. La demanda de apoyo del FC-47 fue creciendo, especialmente durante la noche. El espectáculo de ver de sus trazadoras iluminar la noche provocó que el FC-47 fuera conocido como “Puff ,el Dragón Mágico”




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Las dudas sobre la viabilidad del aparato fueron despejadas. La Fuerza Aérea de los Estados Unidos dio luz verde para ampliar la flota de FC-47 hasta 16 aparatos y solicitó un aumento de la producción de las “Minigun” con sus correspondientes soportes y contenedores (la carencia de Miniguns provocó que algunos aparatos fueran equipados con ametralladoras Browning). La Fuerza Aérea también proyectó la creación de una unidad (4th Air Commando Squadron) y un aumento de la plantilla destinada para estos aparatos. En total 329 hombres. Pero mientras la burocracia militar e industrial estadounidense iba moviéndose, las misiones para el FC-47 continuaban…


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La noche del 8 de febrero de 1965 un FC-47 acudió a otra misión de apoyo en la que lanzó más de 20.000 proyectiles contra las fuerzas del Vietcong, provocando al menos 2 centenares de bajas al enemigo (algunas fuentes elevan el número de bajas del enemigo a 300). En septiembre de 1965 la denominación de aparato cambió y a partir de ese momento se designó como AC-47. El 14 de noviembre de 1965 el 4th ACS fue desplegado en Vietnam en la base de Tan Son Nhut, cerca de Saigón. Sin embargo, la falta de armamento (ningún aparato pudo contar con las 3 Minigun hasta el año siguiente) y repuestos limitó el funcionamiento operativo de la unidad. Aun así, la unidad fue dividida y se enviaron varios aparatos a Da Nang y otros 4 a Tailandia para realizar operaciones en Laos contra la ruta Ho Chi Minh. A pesar de las limitaciones operativas, los AC-47 efectuaron 227 misiones de combate con 137.000 disparos y eliminando a más de un centenar de combatientes del Vietcong.

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Pero en este periodo, la vulnerabilidad del aparato al fuego antiaéreo quedó constatada. Dos aparatos fueron derribados en diciembre de 1965, uno sobre Vietnam y el otro sobre Laos. Ningún tripulante sobrevivió. Por estas fechas los AC-47 ya eran muy populares y se les conocía por diferentes indicativos de radio como “Puff” “El dragón mágico” o “Spooky” (podría traducirse como “el que da miedo”).Sin duda los AC-47 se convirtieron en el elemento clave en la defensa de posiciones, bases y aldeas aisladas en zonas remotas.Las operaciones tanto en Vietnam como en Laos continuaron con éxito provocando centenares de bajas al enemigo además de causar un profundo impacto psicológico al Vietcong y al Ejército Norvietnamita.

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Sin embargo, no todas las operaciones de apoyo en la defensa de posiciones acabaron en éxito. El 9 de marzo de 1966, un AC-47 fue enviado a defender una posición de una unidad de operaciones especiales en A Shau. El techo de nubes obligó al piloto a realizar un vuelo a muy baja cota para ayudar a los defensores. El esfuerzo del piloto no se vio recompensado y el fuego antiaéreo del enemigo alcanzó ambos motores del “Spooky” estrellándose poco después contra una montaña. Milagrosamente ningún miembro de la tripulación resultó muerto, pero ahí se agotó la suerte. La tripulación tuvo que soportar varios ataques del enemigo hasta que llegó un helicóptero de rescate. Tres miembros de la tripulación fallecieron en esos combates. Al día siguiente, la posición de A Shau fue abandonada.

En este mapa se puede observar el despliegue de los AC-47 por las bases de Vietnam y Tailandia:

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Los “Spooky” también acudían en ocasiones a realizar labores de apoyo aéreo cercano de unidades de combate. El 15 de abril de 1966, una unidad estadounidense estaba rodeada por fuerzas del Vietcong en la zona del Mekong, próxima a la localidad de Tan An. Los AC-47 realizaron salidas en apoyo de las tropas de tierra lanzando, junto con otros aparatos de la Fuerza Aérea, un auténtico infierno sobre las fuerzas comunistas. Oficialmente 470 combatientes del Vietcong resultaron muertos esa noche. Sin duda la cifra está hinchada pero no hay duda que el Vietcong recibió esa noche un durísimo castigo.

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En mayo de 1966, el Cuartel General del 4th ACS fue trasladado a la base de Nha Trang, donde unos meses antes se había constituido otra unidad de AC-47 “14th Air Commando Wing”. Pero los AC-47 no permanecieron concentrados allí. En el mes de junio varios AC-47 fueron repartidos por diferentes puntos de Vietnam: Pleiku, Bien Hoa y Binh Tuy. Los AC-47, repartidos ahora por numerosas bases de Vietnam continuaron con sus operaciones de apoyo tanto al ejército estadounidense como al ejército survietnamita. Si algo demostraron los Spooky a lo largo de su vida operativa fue su capacidad de adaptación a diferentes misiones y su capacidad de cooperación con otras unidades…el 20 de junio de 1966, un Spooky acudió a la desembocadura del Mekong en apoyo del guardacostas USCGC Point League que estaba tratando de capturar un buque norvietnamita que llevaba armas (unas 7.000) y suministros al Vietcong. El fuego del AC-47 silenció toda resistencia del buque y de la costa, pudiendo entonces el guardacostas capturar el buque norvietnamita sin dificultad.


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Por supuesto, las fuerzas comunistas, allí donde podían, tomaron medidas para protegerse de la amenaza de los Spooky, aumentando sus dotaciones de armamento antiaéreo. Este refuerzo de defensa antiaérea se notó especialmente en la ruta Ho Chi Minh en Laos, donde los AC-47 basados en Tailandia (en Nakhon Phanom) continuaban realizando operaciones contra el tráfico de personal y suministros. Hasta junio de 1966, de los 4 AC-47 derribados, 3 lo fueron en Laos.

La noche del 11 de octubre de 1966 sería recordada como la noche que más disparos realizó un AC-47 hasta ese momento. Esa noche, un AC-47 acudió repetidas veces en auxilio de una posición cercada en la provincia de Kien Phong. En total, el AC-47 disparó 43.500 disparos y 96 bengalas. Su actuación fue decisiva para salvar la posición.

El trabajo constante de los AC-47 queda demostrado al observar las estadísticas de 1966. Ese año los Spooky dispararon más 13.600.000 proyectiles contra el enemigo y lanzaron 81.700 bengalas, causando unas bajas estimadas de 4.000 soldados enemigos y destruyendo más de 200 camiones. El número total de posiciones que fueron apoyadas por el fuego de los AC-47 ascendió a 503. Todo este esfuerzo costó la pérdida de 6 AC-47 en combate.

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El año 1967 continuó con el trabajo sin descanso de los Spooky, actuando en todos los rincones de Vietnam. La amplia distribución de los AC-47 por las diferentes bases del país permitía que en casi todas las zonas de Vietnam hubiera dos Spooky permanentemente en vuelo que podían colaborar en la defensa nocturna de bases o acudir en cualquier momento a las zonas calientes, dando no solamente apoyo a las tropas estadounidenses sino también a las tropas de los aliados. Estas patrullas nocturnas fueron un elemento de disuasión muy efectivo para el Vietcong que tenía por costumbre atacar muchas bases y posiciones, especialmente entre las 10 de la noche y las 3 de la mañana.

Sin embargo, la disuasión no era total y el Vietcong gracias a los cohetes de 140 mm podía atacar con éxito a una gran distancia las bases aéreas antes que los AC-47 pudieran reaccionar. La amenaza contra las grandes bases aéreas como Da Nang, obligaron a los estadounidenses a reforzar su flota de AC-47 en Vietnam llegando el número de AC-47 desplegados a 32 aparatos en octubre de 1967. Esos 32 aparatos fueron repartidos por igual entre las dos unidades de Spooky: el 4th ACS y el 14th ACW. En junio de 1967 batió un nuevo record al apoyar con éxito la defensa de la posición número 1000. Este año 1967 también se impulsó la conversión de los C-47 de la Fuerza Aérea de Vietnam del Sur en Spooky.

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Al finalizar 1967, los Spooky ya habían defendido con éxito casi 1.600 posiciones. Más de 3600 enemigos fueron abatidos ese año por el fuego de los AC-47. Pero junto a estos éxitos, también hubo pérdidas: 3 Spooky fueron derribados en combate y otros 2 se perdieron en accidentes aéreos.


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El año 1968 comenzó en la misma línea que los años anteriores, con los AC-47 actuando rápida y eficazmente en cualquier lugar que se les requería, ya fuera en tierra o en el mar... y más en plena ofensiva del TET, donde las acciones de los Spooky fueron determinantes en la defensa de muchas bases. Muy importantes fueron sus actuaciones en las defensas del área de Saigón, Da Nang y Khe Sanh.
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Pero curiosamente una de las acciones más destacadas de los Spooky durante este periodo sería una misión en la costa. La noche del 1 de marzo de 1968, dos Spooky actuaron contra un carguero norvietnamita que llevaba municiones al norte de Nha Trang. Este carguero se estaba enfrentado a varias cañoneras y patrulleras estadounidenses y survietnamitas. Los dos Spooky acudieron al lugar y dispararon más de 38.000 proyectiles contra el buque provocando que las municiones que transportaba explosionaran. El hundimiento del carguero fue acreditado a los Spooky...aunque hay que señalar que según otras versiones, fue el fuego de uno de los barcos estadounidenses los causantes de dicha explosión.

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Las actuaciones de los Spooky fueron tan destacadas que sus unidades recibieron una mención presidencial en junio de 1968. Sin embargo, a pesar de los éxitos, los estadounidenses ya tenían decidido sustituir a los AC-47 por nuevos aparatos, con mejores prestaciones, mejor equipados y más armados como los AC-130 Spectre.

El año 1968 también fue un año de pérdidas para los Spooky. En total se perdieron 6 AC-47. Tres de ellos fueron derribados por el fuego enemigo, uno se perdió en un accidente aéreo y otros dos se perdieron en tierra al ser alcanzados por fuego del Vietcong en ataques a la base de Binh Thuy.

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El año 1969 marcaría el canto del cisne para los Spooky. Ese año los Spooky centraron sus operaciones nuevamente en Laos pero esta vez formando parte de la Fuerza Aérea Laosiana donde nuevamente destacaron en la defensa de posiciones aisladas. Mientras tanto en Vietnam, los AC-47 poco a poco fueron transferidos a la Fuerza Aérea de Vietnam del Sur. Pero todos estos movimientos no implicaban, ni mucho menos, un cese de actividades. Durante el primer semestre de 1969, se estima que los Spooky pudieron eliminar a más de 1.400 enemigos.

Pero el año 1969 también sería recordado por el comportamiento heroico del tripulante John L. Levitow en la misión del 24 de febrero de 1969. Esa noche, durante una misión sobre Long Binh, un proyectil de mortero de 82 mm impactó en el ala derecha del Spooky provocando heridas a 5 miembros de la tripulación. Pero el verdadero peligro inmediato al que se enfrentaba el aparato no era el impacto recibido, el peligro era una bengala cebada que estaba a punto de ser lanzada antes del impacto y que empezó a rodar por el avión. Quedaban menos de 20 segundos para que la bengala se encendiera dentro del avión a una temperatura de más de 2.200 grados centígrados con el consiguiente peligro de destrucción completa del aparato y su tripulación…Levitow no lo dudó y a pesar de sus heridas apartó a uno de sus compañeros heridos y se arrojó sobre la bengala… a duras penas consiguió arrastrarse por el avión hasta la puerta de carga consiguiendo arrojar la bengala justo cuando comenzaba a encenderse. Después de semejante esfuerzo Levitow perdió el conocimiento.

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Por su heroísmo, el presidente Nixon concedió a John L. Levitow la Medalla de Honor el 14 de mayo de 1970, convirtiéndose en el tripulante de menor graduación de toda la historia de la Fuerzas Aérea de Estados Unidos en recibir la Medalla de Honor, la máxima condecoración de Estados Unidos. John L. Levitow fallecería de cáncer en noviembre del año 2000 a la edad de 55 años.

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Sin embargo, el cese de actividad de los AC-47 en la Fuerza Aérea de Estados Unidos y su sustitución definitiva por los AC-130 estaba muy próximo. La última misión de un Spooky estadounidense en Vietnam se realizó la noche de 30 de noviembre al 1 de diciembre de 1969. Los AC-47 estadounidenses fueron transferidos a la Fuerza Aérea de Vietnam del Sur y a la Real Fuerza Aérea de Laos.

En esos 4 años los Spooky habían apoyado la defensa de casi 4.000 posiciones disparando 97 millones de proyectiles y 270.000 bengalas, provocando la muerte de un mínimo de 5.300 enemigos y la destrucción de centenares de vehículos. En total se habían construido 53 AC-47 perdiéndose 19 aparatos por todas las causas. Los Spooky vinieron del pasado para solucionar una nueva necesidad en la lucha contrainsurgencia. Los éxitos de sus acciones fomentaron el desarrollo de una nueva generación y un nuevo concepto de aviones de apoyo aéreo cercano que a día de hoy sigue vigente…


Bibliografía y fuentes
Ballard, Jack S. "Development and Employment of Fixed-Wing Gunships 1962-1972"OFFICE OF AIR FORCE HISTORY UNITED STATES AIR FORCE WASHINGTON, D.C., 1982
Davis, Larry "Gunships a pictorial history of Spooky" Squadron/Signal Publications Carrollton, Texas 1982

http://aircraftnut.blogspot.com/2014/05 ... -puff.html
https://www.airspacemag.com/military-av ... -i-spooky/
https://amcmuseum.org/history/airman-fi ... l-levitow/
https://www.ac47-gunships.com/ac47_acft.htm
https://en.wikipedia.org/wiki/USCGC_Poi ... B-82304%29
https://aircommando.org/portfolio-view/ ... -gunships/


Espero que les haya gustado :militar15:


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